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Un día como hoy inicia el tráfico a través del Canal de Panamá

El sábado 15 agosto, 2015 a las 9:11 am

Diana uribe

15 de agosto de 1914: Desde la llegada de los europeos a América, el paso marítimo entre el Atlántico y el Pacífico fue uno de los proyectos más anhelados por los viajeros, exploradores, comerciantes y gobernantes. Cuantiosas expediciones se realizaron para hallar un paso natural que permitiese ese tránsito sin tener que navegar a través de los peligrosos estrechos que se encuentran al sur del continente. Tras darse cuenta que dicho “paso natural” no existía, las potencias europeas comenzaron a plantearse la posibilidad de construirlo por los medios del hombre. Los expertos suponían que ese proyecto podría realizarse en alguno de los países de Centroamérica, donde los dos océanos logran aproximarse lo suficiente. Durante largo tiempo Nicaragua, y propiamente el lago Managua, se vieron como la opción más precisa al respecto.

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Con la llegada del siglo XIX y los tremendos avances en la industria, se concibió que este proyecto podría materializarse. La gran inspiración vino con la construcción del canal de Suez en 1859. En medio de los posibles proyectos una nueva ubicación geográfica se planteó como candidata: el istmo de Panamá, en ese entonces parte de la república de Colombia. Como parte de la colonización del Oeste estadounidense y de la “Fiebre del Oro”, el gobierno de Washington apoyó a mediados del siglo XIX la construcción de un ferrocarril que atravesó territorio panameño. Esta fue una de las primeras vías férreas construidas al sur del río Bravo. Este ferrocarril también evidenció que Panamá podría ser el lugar propicio para un canal transoceánico. El gobierno colombiano fue consciente de la situación y contrató la construcción de esta estructura a la misma empresa que triunfó en el Suez: la compañía de Ferdinand de Lesseps. El gobierno colombiano firmó en 1879 el Contrato Salgar-Wyse, por medio del cual encargó la construcción del canal.

Casi 10 años después del arribo de Lesseps y sus hombres al territorio panameño, quedó en evidencia la imposibilidad de estos de terminar con el cometido. Más allá de las tremendas dificultades técnicas y financieras, que existieron en buen número, lo que terminó por acabar las ilusiones de los franceses fueron las durísimas condiciones climáticas y selváticas que acompañaron la obra: una enorme cantidad de trabajadores fallecieron víctimas de enfermedades tropicales y de las pésimas condiciones de salubridad que acompañaron los trabajos. En 1893 se decretó la quiebra de la compañía.

Todos estos movimientos fueron observados con atención por las potencias de ese entonces, pero Estados Unidos fue uno de los más pendientes sobre el desarrollo del proyecto. Con cierto recelo, justificado en varios incidentes que se dieron sobre el ferrocarril transoceánico, entre ellos el famoso Incidente de la Tajada de Sandía, el gobierno colombiano cedió los derechos de construcción al gobierno norteamericano. No obstante, los Estados Unidos buscaron lograr un margen de mayor beneficio que obtuvieron con la Independencia —o Separación, según la perspectiva— de Panamá del estado colombiano. Ya con Panamá como país independiente, los norteamericanos empezaron a trabajar en una de las mayores obras de ingeniería de la historia. Queriendo evitar los errores de Lesseps, los estadounidenses pusieron en marcha un proyecto de explotación y trabajo en ambientes tropicales que todavía sirve de protocolo en muchos países del mundo. También mostraron con gala los grandes avances que habían conseguido en las técnicas de construcción. En un tiempo récord de 10 años la vía transoceánica estuvo lista. El 7 de enero de 1914, la grúa flotante Alexander La Valle realizó el primer tránsito completo por el canal. Sin embargo, no fue sino hasta el 15 de agosto de 1914 cuando el vapor Ancón inauguró oficialmente el canal de Panamá. La zona del Canal de Panamá era oficialmente territorio estadounidense, situación que cambió el 7 de septiembre de 1977 día en el cual el presidente Jimmy Carter y el jefe de Gobierno de Panamá Omar Torrijos firmaron el Tratado Torrijos-Carter, que devolvió a Panamá el control completo del canal el 31 de diciembre de 1999.

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