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Blacks and Whites: the festival of change (Con traducción al Español)

El martes 24 enero, 2017 a las 9:15 pm

By Robin Llewellyn*

On the 8th and 9th of February, many Quilichagueños forgot their problems in an explosion of foam, dance, and carnival floats.

The modern festivities in northern Cauca have diverse roots, and according to the cronista Quilichagueño Jorge Medina, “The first Festival of Blacks and Whites in Cauca took place in the municipalities in the south next to Nariño, in places such as Bolivar and Mercaderes. The festivals were copying the Nariñense tradition of Blacks and Whites that, in Pasto, is more than two hundred years old”.

Some historians claim that the Pasto festival draws on pre-colonial ceremonies, including a dance in honour of the moon that the indigenous peoples of the area conducted during the period of harvest. The strong Afrocolombian influence began in the year 1607, when a slave rebellion caused the Spanish crown to grant the 5th of January as a day of rest to the slaves of Gran Cauca. The official message announced: “EL PRÍNCIPE, DÍA VACO PARA LOS NEGROS ESCLAVOS”. Agora entendyendo dicha relayón e solicitud de muchos esclavos negros de dicha provincia vengo a deciros a voz que se acoge paternalmente dicha solicitud y se dará día vaco enteramente a los negros y será el 5 de enero, víspera de la fiestas de las Santas Majestades y venerando estima a la Santa Majestad del Rey Negro. Fechada en Madrid. “Yo el Príncipe”.

In celebration many Afrocolombians painted their faces white, starting what came to be known in the region as the “game of the blacks”. In 1912 came a response from the white population, when visitors to a brothel in Pasto sprayed polvora francesa on one of the prostitutes with the cry: “¡Vivan los blanquitos!” an echo of the “¡Vivan los negros!” that was shouted during the 5th of January.

The clients of the brothel then took to the streets and sprayed powder over the people leaving the Misa de los Reyes, shouting “¡Que vivan los blancos y los negros!”

The tradition has continued to develop and has become a celebration of diversity and shared humanity, and the festivities have spread throughout south-west Colombia. According to Jorge Medina:

“Bolivar Cauca took this tradition and created a carnival involving processions of carnival floats, elaborate handicrafts with different symbologies, and games of blacks and whites in which people would paint their faces with polish or flour. The games were very cultured, inspired by the rich tradition of the Pastusos”.

From Bolivar the tradition passed “to Silvia, where it also involved processions and cultural themes including dances traditional to the region. In Popayan the festivities were a bit disorganised and involved water bombs, and from Popayan the tradition arrived to Santander in the ’40s of the past century. In Santander people copied Popayan by celebrating without processions, solely creating disorder through water fights”.

But the influence of Nariño is now being felt in Santander: Javier Velasco of the Junta de Carnavales told me: “We have brought craftsmen from the city of Pasto to Santander to teach courses in how to design and elaborate carnival floats. This helps us in our objective to develop our own festival, because previously we had to bring images from Pasto where there is the largest carnival in Colombia, and so this year we are bringing these experts and craftsmen to teach the people here as a means of social work.”

For many years the festivities in Santander had became synonymous with violence, a process that, according to Cristobal Gonzalez Holguin (Coordinator of Culture in the Mayor’s Office), began in the ’90s when the festival of blacks and whites “decayed and degenerated into a celebration with much vandalism. It lost the traditional part and people would throw talcum powder, water, and bags containing water and stones at others without any respect for others. In the last years the administration has taken on the work of managing the festivals with the object of recuperating the traditional parts and cleaning up the elements of degeneration. In the last years the people have improved their attitude in relation to the game and in relation to other people, and bit by bit we are arriving at out objective”.

Javier Velasco outlined the work that organisers are doing to change the festival: “The carioca that we are managing has the goal of the people being peaceful in the event, and that people can participate without it affecting their eyes. The other year we made a campaign “No al agua”, this year we say “No al agua y no al suelto talco”, and the people have responded and collaborated. The other year people threw talcum powder and sadly unscrupulous people also threw other substances that affected the vision of people, and so we had various people in hospital. This year fortunately, thanks to God, we have not had talcum powder and not had people affected.”

The festivities this year included concerts with diverse groups in Parque Santander and a dance involving four hundred people in Casablanca. Children were provided with a place to participate in a family environment in Parque Bolivar.

Five carnival floats passed in a procession that was accompanied with dance groups, but first an apology: I went with a voice recorder to record the perspectives of people waiting along the route of the carnival procession, but someone attacked me with foam and when my own foam became exhausted I was covered in black and red paint and all the carnival floats had passed.

Picture taken of Santander de Quilichao, history, present and future book. Towards the reconstruction of their identity.

The procession formed part of the recuperation of the festival, that, according to Cristobal Holguin, has particularly Quilichagueño elements. “Between the years 1910 and the years around 1950-1960, the festival was traditionally known as the fiesta de los Santos Reyes Magos. This festival began to fall away and lose power in the years of the ’70s. Formerly it was a theatrical performance involving street theatre, in which the three reyes magos would each leave from a specific part of the municipality. One would leave from the barrio Nariño, another would leave from the barrio Rosario, and the other from the barrio Centenario, the three historical, traditional barrios of our city. They would leave with their accompaniment in lines, the kings on horseback, to arrive at a point where they would all meet, that was around the zone of the galerias and the firemen’s station that was formerly the train station. From there they would pass together to the park.”

This year’s procession formed a centrepiece of the celebrations, and was met with much appreciation from spectators. But it was also sprayed with much foam by those along the route. Cristobal Holguin said that the plans for the future of the event were to: “return every time to the respectful management of relations within the carnival, and to encourage people to recuperate the elements for which the festivals were created: the exchange of affection and friendliness, of good conduct and treatment of others, and above all, to have a fiesta of good energy and good intentions for everyone.”

This year, for almost everyone who participated, these goals were realised with a lot of happiness, and a lot of foam.

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Robin Llewellyn

Robin Llewellyn studied international relations at Aberystwyth University, human rights at the European Inter-University Centre for Human Rights, and international journalism at Cardiff University. He has worked as a ministerial drafter at the UK Department of Health

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“Blancos y negros”: una tradición que cambia

Por Robin Llewellyn

Los días 8 y 9 de febrero, muchos quilichagueños olvidaron sus problemas en una explosión de espuma de carnaval, baile y comparsas. Las fiestas modernas de norte del Cauca tienen raíces diversas y según el cronista quilichagueño Jorge Medina Abella, «el primer Festival de negros y blancos en el Cauca ocurrió en los municipios del sur, al lado de Nariño, en lugares como Bolívar y Mercaderes. Los festivales fueron copiados de la tradición nariñense, del Carnaval de Negros y Blancos, de Pasto, con más de doscientos años de celebración”.

Algunos historiadores afirman que el Carnaval de Pasto se basa en ceremonias precoloniales, incluyendo un baile en honor de la luna que los pueblos indígenas de la zona realizaban durante el período de cosecha. La fuerte influencia afrocolombiana comenzó en el año 1607, cuando una rebelión de esclavos del Gran Cauca obligó a la Corona española a concederles el 5 de enero como día de descanso a los esclavos. El mensaje oficial anunciaba: “EL PRÍNCIPE, DÍA VACO PARA LOS NEGROS ESCLAVOS”. Agora entendyendo dicha relayón e solicitud de muchos esclavos negros de dicha provincia vengo a deciros a voz que se acoge paternalmente dicha solicitud y se dará día vaco enteramente a los negros y será el 5 de enero, víspera de la fiestas de las Santas Majestades y venerando estima a la Santa Majestad del Rey Negro. Fechada en Madrid. “Yo el Príncipe”.

En la celebración, muchos afrocolombianos pintaron de blanco sus rostros, lo que fue bautizado en la región como el «Juego de los negros». En 1912 se produjo una respuesta de la población blanca, cuando unos visitantes a un burdel en Pasto rociaron talcos franceses sobre una de las prostitutas con el grito: «¡vivan los blanquitos!», un eco de «¡vivan los negros!» que se gritaron durante el 5 de enero. Los clientes del burdel luego salieron a las calles y rociando talcos sobre la gente que salía de la Misa de los Reyes, gritaban «¡Que vivan los blancos y los negros!».

La tradición ha continuado, y se ha convertido en una celebración de la diversidad y de humanidad compartida, y las fiestas se han extendido a lo largo del suroeste Colombia. Según Jorge Medina, «En Bolívar, Cauca, tomaron esta tradición y crearon un carnaval con desfiles de carrozas de carnaval, artesanías elaboradas con diferentes simbologías y juegos de negros y blancos en los que personas se pintaban sus rostros con betún o harina. Los juegos fueron muy cultivados, inspirados en la rica tradición de los pastusos”.

“De Bolívar, la tradición pasó a Silvia, donde también se realizan desfiles y actos culturales como danzas tradicionales de la región. En Popayán las fiestas fueron un poco desorganizadas porque se introdujo el uso de agua, que se lanzaba sobre las personas; y de Popayán la costumbre llegó a Santander de Quilichao en los años 40 del siglo pasado. En Santander la gente repitió lo de Popayán celebrando sin desfiles, únicamente con el caos de luchas de agua”.

Pero ahora se siente la influencia del departamento de Nariño en Santander de Quilichao. Javier Velasco, directivo de la Junta de Carnavales dijo: «hemos traído artesanos de la ciudad de Pasto a Santander para impartir cursos sobre cómo diseñar y elaborar carrozas para desfiles de carnaval. Esto nos ayuda en nuestro objetivo de desarrollar nuestro propio festival, porque anteriormente teníamos que traer imágenes de Pasto donde se realiza el carnaval más grande de Colombia, y así que este año trajimos expertos y artesanos para hacer trabajo social enseñándole a la gente”.

Durante muchos años las fiestas de Santander se convirtieron en sinónimo de violencia, un proceso que, según Cristóbal González Holguín (coordinador de cultura en la Alcaldía), comenzó en los años 90 cuando el festival de negros y blancos decayó y degeneró en una celebración con mucho vandalismo. Perdió lo tradicional y gente lanzaría polvos, agua y bolsas con agua, e inclusive, con piedras, sin ningún respeto por los demás. En los últimos años la Administración ha gestionado directamente los festivales con el objetivo de recuperar las piezas tradicionales y la pulcritud en las celebraciones. En los últimos años las personas han mejorado su actitud en relación con el juego y en relación con otras personas, y poco a poco estamos llegando al objetivo».

Javier Velasco expuso la labor que los organizadores están haciendo para mejorar el festival: «usar carioca para que la gente pueda disfrutar con mayor seguridad y tranquilidad en el evento, y que puede participar sin que puedan afectar los ojos. El otro año no hicimos una campaña contra el uso de agua; este año dijimos: «No al agua y no a los polvos o harinas», y la gente respondió y colaboró. En otros años se arrojaron talco y harinas y lamentablemente gente inescrupulosa también lanzó otras sustancias que afectó a la visión de las personas; tuvimos varias personas en el hospital. Este año, afortunadamente, gracias a Dios, no se utilizaron esas substancias y no hubo personas afectadas”.

Las fiestas de este año incluyeron conciertos con diversos grupos en el Parque Santander y un baile al que asistieron unas cuatrocientas personas en Casablanca. Los niños tuvieron su lugar para participar en un ambiente familiar en el Parque de Bolívar.

Cinco carrozas de carnaval desfilaron acompañadas de grupos de danza, pero primero una disculpa, cuando fui por una grabadora para registrar las perspectivas de personas que esperaban a lo largo de la ruta del desfile del carnaval, alguien me atacó con espuma y cuando se secó en mi piel, estaba cubierto de pintura negra y roja y todas las carrozas del carnaval habían pasado.

El desfile forma parte de la recuperación de la fiesta, que, según Cristóbal Holguín, tiene elementos particularmente quilichagueños. «Entre los años 1910 y alrededor de 1950-1960, el festival era conocido tradicionalmente como los Fiesta de los Santos Reyes Magos. Este festival comenzó a caer y perder importancia en los años de los 70. Anteriormente era una representación teatral de calle, en la que los tres reyes magos cada uno salía de una parte específica del municipio. Uno del barrio Nariño, otro del barrio Rosario y el otro del barrio Centenario, los tres barrios históricos, tradicionales de nuestra ciudad. Salen con su acompañamiento, los reyes a caballo, para llegar a un punto alrededor de la zona de las galerías y la estación de bomberos que antiguamente la estación de tren. De allí pasarían juntos al parque”.

El desfile de carrozas de este año fue la pieza central de las celebraciones y fue recibido con mucho agrado de los espectadores. Pero también fue rociado con mucha espuma a lo largo de la ruta. Cristóbal Holguín dijo que los planes para el futuro del evento serán: «el regreso a la gestión respetuosa de las relaciones dentro del carnaval y animar a la gente a recuperar los elementos que se crearon los festivales: el intercambio de afecto y amistad, de buena conducta y de trato de los demás y sobre todo, tener una fiesta de la buena energía y buenas intenciones para todos».

Este año, para casi todos los que participaron, estos objetivos se realizaron con mucha felicidad y un montón de espuma.

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Robin Llewellyn

Robin Llewellyn estudió relaciones internacionales en la Universidad de Aberystwyth, los derechos humanos en el Centro Interuniversitario europeo para los derechos humanos y periodismo internacional en la Universidad de Cardiff. Ha trabajado como un redactor ministerial en el Departamento de salud de Reino Unido.

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